Los acuíferos

¿Qué es un acuífero?

Etimológicamente la palabra acuífero viene del latín. Aqua significa agua, lógicamente. Y fero, que viene a significar yo llevo. La RAE dice al respecto: “Dicho de una capa o vena subterráneas: Que contiene agua.”

Por tanto, un acuífero es una cierta cantidad de agua ubicada bajo la superficie de la tierra, almacenada en grietas o en la propia porosidad estructural del terreno.

Tipos de acuíferos

Según su estructura podemos distinguir entre acuíferos libres y acuíferos confinados. Los primeros se hallan sobre una capa impermeable y encima de ellos sólo existe una capa permeable, de forma que el agua que contienen viene determinada por el nivel freático. Los confinados y semiconfinados se encuentran entre dos capas impermeables de manera que su nivel viene determinado por el nivel piezométrico, de forma que pueden dar origen a pozos surgentes o artesianos.


Ilustración 1 Distintos tipos de acuíferos

Recarga de acuíferos    

La renovación de acuíferos no es tan rápida como la de otros depósitos superficiales de agua como los lagos. El ritmo de recarga de los acuíferos es sumamente lento, y viene determinado por la impermeabilidad de las capas superiores, así como de la climatología o por aridez sobrevenida.

El agua procedente de los diversos fenómenos meteorológicos podemos decir que tiene tres destinos naturales. Por una parte, a través de las escorrentías, da lugar a arroyos y posteriormente alimentando los ríos. Por otra parte, pasa a la atmósfera a través de la evaporación. Por último, una parte se filtra a través del terreno dando lugar a los acuíferos.

En algunos casos, se puede realizar una recarga artificial de ciertos acuíferos. Aunque es una técnica que requiere un estudio previo y no siempre da buenos resultados. Suele realizarse mediante zanjas o sondeos, aprovechando las épocas de mayor abundancia hídrica, o bien a se aprovechan los excedentes de ciertos ríos o hasta plantas de tratamiento.


Ilustración 2
 Mapa de masas de agua y unidades hidrogeológicas de España.

Masas de agua de España

Sobreexplotación de acuíferos

La sobreexplotación de acuíferos sería la extracción de agua del mismo en cantidad superior a la que se recarga de forma natural, todo ello medido a lo largo de un tiempo lo suficientemente largo para descartar las consecuencias de períodos anormalmente secos o húmedos en términos meteorológicos.


Ilustración 3 Sobreexplotación de acuíferos en España. IGN

(https://www.ign.es/espmap/mapas_conta_bach/Contam_Mapa_03.htm)

Ilustración  4 Tendencias de almacenamiento de aguas subterráneas para los 37 acuíferos más grandes de la Tierra del estudio dirigido por la UCI utilizando datos de la NASA GRACE (2003 – 2013). Crédito: UC Irvine / NASA

La consecuencia más evidente de la sobreexplotación sería el descenso continuado de los niveles piezométricos, lo que suele provocar a su vez el agotamiento de surgencias o manantiales.

Como consecuencias negativas directas de la sobreexplotación tenemos algunas que serían generalmente reversibles, como el mencionado descenso de los niveles piezométricos, y otras que no son reversibles como la compactación del terreno.

Esta compactación se produce cuando los huecos entre los granos de materias sólidas como arenas u otras, al perder el soporte que hace el agua, se compactan de forma irreversible, provocando la desaparición definitiva de la capacidad de almacenamiento de agua.

Otras consecuencias de la sobreexplotación son el aumento de los costes de explotación, ya que al disminuir los niveles piezométricos la energía necesaria para extraer el agua es más elevada. Además, se puede producir un deterioro de la calidad del agua debido al arrastre de aguas de otras zonas o incluso infiltraciones de agua marina en zonas costeras.

En el aspecto ecológico, la falta de aporte de agua que realizan algunos acuíferos en zonas húmedas de especial importancia ecológica puede producir descenso de los niveles en dichas zonas, o incluso su desecación.

Como consecuencias indirectas de la sobreexplotación podemos mencionar la salinización de suelos, la desertificación de ciertas zonas o el hundimiento del terreno por la falta del elemento estabilizador que supone el acuífero, este fenómeno da lugar a las dolinas.


Ilustración 5 Dolinas del Parque nacional Jaua-Sarisariñama, Venezuela (Luis Ruiz Berti, a través de wikicommons)

Contaminación de los acuíferos

La contaminación superficial es susceptible de llegar al subsuelo bien por filtración a través de las distintas capas del terreno, a través de la inyección en pozos y construcciones subterráneas como desagües y pozos, o bien por infiltración de agua marina debido a la sobreexplotación de los acuíferos de agua dulce.


Ilustración 6 Intrusión marina. agendasostenible.com

Las principales actividades humanas que pueden generar contaminación de las aguas subterráneas son los residuos sólidos urbanos, las aguas residuales, las actividades agrícolas y ganaderas, las actividades industriales o incluso las actividades nucleares.

Como en casi todos los aspectos medioambientales la mayor aliada contra la contaminación es la prevención.  Por este motivo se debe tomar ciertas precauciones a la hora de realizar las distintas actividades susceptibles de contaminar el agua subterránea.

Por ejemplo, los vertederos deberán estar situados en zonas impermeables y recoger los efluentes mediante sondeos. En el caso de instalaciones industriales o nucleares, deberán igualmente realizarse estudios previos que permitan situarlos en sitios con permeabilidad controlada y con especial atención en las zonas en que se depositen residuos.

Algunos datos sobre agua en el mundo

En el mundo existen unos 525 millones de Km3 de agua.


Ilustración 7 Proporciones de los distintos tipos de agua en el mundo
Acuíferos más grandes del planeta
Extensión en Km2Capacidad en Km3PaísesProfundidad
Areniscas de Nubia            2.000.000            150.000  Libia, Egipto, Chad y Sudán 
Gran Cuenca Artesiana            1.700.000              64.900  AustraliaHasta 3000 m
Acuífero Guaraní            1.200.000              37.000  Brasil, Argentina, Paraguay y UruguayHasta 1800 m
Norte del Sáhara            1.000.000              27.000  Argelia, LibiaHasta 600 m

Ilustración 8 Principales acuíferos del mundo (Datos recopilados en Wikipedia)

Referencias

Sobreexplotación de acuíferos y desarrollo sostenible.  Antonio Pulido Bosch, Universidad de Almería   https://dialnet.unirioja.es/descarga/articulo/2138050.pdf

El hundimiento, el riesgo de sobreexplotar acuíferos; Xavi Durán Ramírez; Iagua https://www.iagua.es/blogs/xavi-duran-ramirez/hundimiento-riesgo-sobreexplotar-acuiferos

Contaminación de las aguas subterráneas; F. Javier Sánchez San Román; USAL http://hidrologia.usal.es/temas/contaminacion.pdf

Nota de prensa NASA: Un tercio de los acuíferos más grandes del mundo se están agotando https://news.agu.org/press-release/a-third-of-the-worlds-biggest-groundwater-basins-are-in-distress/

Algunos datos sobre el agua en el mundo (Fundación Aquae) https://www.fundacionaquae.org/wiki-aquae/datos-del-agua/principales-datos-del-agua-en-el-mundo/